Iedereen in St. Andrews denkt, ademt en snuift golf

ST. ANDREWS, 19 juli Met de eerste ronde van het Britse Open is vandaag in Schotland het sportieve hoogtepunt van het internationale golfseizoen begonnen. Deze kwalificatie wordt dit jaar nog eens extra onderstreept, omdat het toernooi wordt gespeeld in St. Andrews, het Mekka van de golfsport en tevens het hoofdkwartier van de Royal and Ancient, het bestuur dat in de gehele wereld over het spel waakt.

Tot en met zondag spelen de beste 156 golfers ter wereld hun ronden op de Old Course, een van de vier banen die St. Andrews rijk is. De New Course dateert van 1895 en de Old Course is de oudste golfbaan ter wereld. Niemand weet precies hoe lang het spel daar al gespeeld wordt, maar in 1457 kwam in een verordening van James II van Schotland golf voor het eerst aan de orde.

De baan is geschapen door de natuur en, afgezien van een nieuwe afslag op sommige plaatsen, in ruim vijf eeuwen nooit veranderd. De meeste zandbunkers op de baan zijn gegraven door schapen, die bescherming zochten tegen barre weersomstandigheden. Die bunkers liggen er nog net zo bij, met dit verschil dat ze nu worden onderhouden. De laatste verandering dateert van 1914, toen een bunker tussen de eerste en achttiende fairway werd verwijderd. Jaren geleden wilde de leiding van de club een bunker op de vijftiende hole dempen. De locale bevolking protesteerde hevig en heeft op een nacht de bunker weer geopend en netjes met zand gevuld. De bunker is er nog steeds.

St. Andrews is het klassieke voorbeeld van een golflinks, de term waarmee een baan wordt aangeduid die onmiddellijk langs zee ligt. Het komt van het werkwoord 'to link' en een golflinks verbindt de zee met het land. De voornaamste karakteristieken van een links zijn wind, glooiende fairways en, in het geval van St. Andrews, verborgen bunkers en enorm grote greens.

Wie de Old Course voor het eerst speelt, vraagt zich af wat er zo bijzonder aan is. Op het eerste gezicht is het parcours niets anders dan een pokdalig maanlandschap. Maar na twee of drie ronden komt langzaam de waardering en na vijf ronden raken golfers bezeten van de baan. Bijna iedere hole kan op drie of vier verschillende manieren worden gespeeld. Veel hangt af van de richting en de sterkte van de wind en waar de vlag staat op de green.

Caddie

Vanaf sommige afslagen heeft de speler geen enkel idee waar hij naar toe moet slaan of waar de bunkers liggen en een goede, uit St. Andrews afkomstige caddie is dan ook onontbeerlijk. Zonder kompas kan hij zijn speler de juiste richting wijzen en op de greens kent hij als geen ander de lijntjes naar de hole. Het komt voor dat de caddie een ogenschijnlijk rechte slag op twee meter links van de hole aangeeft. Dat heeft dan te maken met de soms onzichtbare grillen van het landschap. Wielrenners noemen dat 'vals plat'. De zeventiende hole is een par-4 van 423 meter en is volgens velen de moeilijkste hole op een kampioenschapsbaan waar ook ter wereld. Met de eerste slag moet de bal vlak langs een hotel worden geslagen. De ideale lijn van de eerste slag is de letter 'o' in het woord Course van het bord Old Course Hotel. Te veel rechts betekent 'out of bounds' en twee strafslagen. Onmiddellijk achter de green loopt een weg, reden waarom deze hole de Road Hole wordt genoemd. Links naast de green ligt een diepe bunker, van waaruit het risico bestaat dat de bal bij een iets te harde slag alsnog op de weg terechtkomt. Menig goede score is op deze hole om zeep geholpen.

Alles en iedereen in St. Andrews denkt, ademt en snuift golf. Als er een plek is op aarde waar de geschiedenis zonder aanwijsbaar tijdsverschil overgaat in het heden, en andersom, dan is het St. Andrews. Vele beroemde golfers uit de vorige eeuw liggen begraven op het plaatselijke kerkhof en hun graven trekken dagelijks tientallen golfers voor of na de ronde. Een bezoek aan de apotheker begint met een discussie of het weer vandaag wel goed is voor de greens. En als de dagtaak er op zit zie je de drogist, de slager en de bakker met hun golftas over de schouder naar de baan gaan.

Kanshebbers voor de Britse Open titel zijn Nick Faldo, Jose-Maria Olazabal, Bernhard Langer, Rodger Davis, Greg Norman, Payne Stewart, titelverdediger Mark Calcavecchia en wie weet Severiano Ballesteros, in 1984 de laatste winnaar van het Open in St. Andrews. De Nederlandse ogen zullen ook gericht zijn op Rolf Muntz, de 21-jarige student uit Leiden, die vorige maand voor een geweldige stunt zorgde door het Britse Open voor amateurs te winnen. Op grond daarvan kreeg hij een uitnodiging om in dit veld van 156 beste golfers mee te doen.8921 RECORDS TRANSFERRED