Egyptische walvis bezat kleine voetjes

ROTTERDAM, 14 juli Bij opgravingen in een Egyptische woestijn zijn fossielen gevonden die aantonen dat walvissen ooit voeten hadden. Dit meldt het Amerikaanse wetenschappelijke tijdschrift Science.

Paleontologen zijn al 150 jaar op zoek naar fossiele walvissen om de theorie te staven dat de dieren vroeger functionele benen hadden. De huidige vondst is de eerste concrete aanwijzing in die richting.

Een recente wetenschappelijke expeditie trof in de Zeuglodon Vallei in Noord-Egypte, een voormalige zee, 243 skeletten van de prehistorische Basilosaurus isis, naast 77 overblijfselen van een kleinere walvissoort en resten van andere prehistorische waterbewoners.

Vooral de datering van de vondst is opmerkelijk. Voor zover bekend is de walvis zo'n vijftig miljoen jaar geleden van land- tot zeebewoner geworden. De ouderdom van de nu gevonden fossiele resten wordt op veertig miljoen jaar geschat. Het is verrassend dat de grote zeezoogdieren na tien miljoen jaar in het water nog steeds over voeten beschikten.

De Basilosaurus meet ongeveer twaalf meter, de voeten bevinden zich op ongeveer eenderde van de staart. Volgens paleontoloog Philp Gingerich van de universiteit van Michigan zijn de gevonden botten van voet en been tamelijk klein ten opzichte van de rest van het slangachtige lichaam. Het lijkt onwaarschijnlijk dat de Basilosaurus hiermee kon lopen. Misschien dienden de voetjes als grijporganen bij de paring onder water, maar zelfs daarvoor zijn ze aan de kleine kant.