Saoediers: in tunnel 1.426 pelgrims gedood

MEKKA/ RIAD, 4 juli In totaal 1.426 pelgrims zijn maandag omgekomen in een tunnel bij Mekka nadat daar paniek was uitgebroken. Dat heeft de Saoedische minister van binnenlandse zaken, prins Nayef ibn Abdulaziz, gisteravond voor de televisie bekendgemaakt. Volgens de Iraanse pers heeft de ramp opnieuw het onvermogen van het Saoedische koningshuis aangetoond om de heilige plaatsen van de islam te besturen.

Op het moment van de ramp maakten de pelgrims zich op voor het hoogtepunt van hun pelgrimstocht, de Haj. Prins Nayef zei dat een voetgangersbrug die naar de tunnel leidde overvol was; tegelijkertijd bevonden zich 50.000 pelgrims in de 600 meter lange en 10 meter brede tunnel, vele malen meer dan zijn capaciteit. Doordat pelgrims zich naar voren drongen werden zeven mensen van de brug geduwd voor de toegang tot de tunnel, wat de paniek veroorzaakte. 'Dit leidde er toe dat pelgrims in de tunnel probeerden terug te gaan en met andere groepen pelgrims in botsing kwamen', aldus prins Nayef.

De prins maakte geen melding van het uitvallen van het ventilatiesysteem, dat door sommige getuigen is genoemd als oorzaak van de ramp. Overlevenden die door de Saoedische televisie in ziekenhuizen werden ondervraagd bevestigden de officiele lezing. 'De mensen verdrongen elkaar, en het spreekt vanzelf dat wanneer iemand valt duizenden hem vertrappen', zei een gewonde.

Iran, dat uiterst slechte relaties met Saoedi-Arabie onderhoudt, gebruikte de ramp om zijn ongenoegen over het Saoedische koningshuis weer eens te onderstrepen. Verscheidene kranten, evenals parlementsvoorzitter Karrubi, stelden dat de Al-Saud onbekwaam zijn als hoeders van de heilige plaatsen. Iran boycot de Haj voor het derde achtereenvolgende jaar. (AFP, AP, Reuter)