Paniek in tunnel Mekka: honderden pelgrims dood

MEKKA/ MANAMA, 3 juli Mogelijk honderden mensen zijn gisteren in de buurt van de Saoedische heilige stad Mekka om het leven gekomen toen duizenden pelgrims die hun toevlucht hadden gezocht in een tunnel elkaar onder de voet liepen.

Alleen al in het Koning Feisal-ziekenhuis in Mekka zijn volgens een arts 183 lijken binnengebracht. In andere ziekenhuizen zouden echter ook dodelijke slachtoffers zijn aangevoerd. Aziatische en Middenoosterse diplomaten zeiden dat honderden mensen waren omgekomen; sommigen spraken van 1.400 doden. Vanochtend hadden de officiele Saoedische media nog geen cijfers gepubliceerd. Een Saoedische functionaris noemde het cijfer van 1.400 doden echter overdreven.

Duizenden deelnemers aan de Haj, de grote islamitische pelgrimstocht, waren kennelijk voor de hitte van 44(F)C de 500 meter lange en 20 meter brede en van air-conditioning voorziene al-Muaissem tunnel bij Mina, 13 kilometer ten oosten van Mekka, ingevlucht. Door een stroomstoring viel het ventilatiesysteem echter uit, waardoor de temperatuur onmiddellijk tot grote hoogte opliep. 'De tunnel veranderde in een oven', aldus een getuige. In de resulterende paniek werden veel pelgrims onder de voet gelopen. Anderen stikten. De Saoedische autoriteiten zouden een nog grotere ramp hebben voorkomen door zuurstof in de tunnel te pompen.

De Saoedische koning Fahd, Hoeder van de Heilige Plaatsen, bracht gisteravond een bezoek aan Mina, waar hij de slachtoffers betitelde als 'martelaren van de islamitische wereld'. 'Het was Gods wil, die boven alles gaat', voegde hij eraan toe. 'Het was het noodlot. Als ze hier niet waren gestorven, zouden ze elders op hetzelfde, vantevoren bepaalde moment zijn overleden.' Er waren op dat moment ongeveer 2 miljoen moslims in het gebied van Mekka verzameld. Het ongeluk gebeurde aan het einde van de Haj en op de eerste dag van het Offerfeest, wanneer de menigte bij de heilige plaatsen het grootst is.

De tunnel is gebouwd als onderdeel van een 15 miljard dollar kostend ontwikkelingsplan dat is bedoeld om de verplaatsing van de pelgrims in orderlijker banen te leiden. Het plan omvat ook andere tunnels en bruggen.

Tot gisteren was de Haj rustig verlopen. In de afgelopen jaren daarentegen werd de pelgrimstocht verstoord door demonstraties en terroristische incidenten. Dieptepunt vormde de Haj van 1987, toen Iraanse demonstranten in weerwil van een verbod een politieke demonstratie hielden, en de Saoedische veiligheidsdiensten met geweld een eind maakten aan de betoging. Daarbij vielen meer dan 400 doden. (AP, AFP, Reuter)