Voetbal van belang voor diplomaat

Hij vreesde het ergste voor Costa Rica, dat voor de eerste keer deelneemt aan de eindronden van het toernooi om het wereldkampioenschap voetbal. Maar Europarlementarier Jan Willem Bertens, erelid van de nationale voetbalbond van het Midden-Amerikaanse land, had 'zijn' land onderschat. Costa Rica werd gisteren dank zij een 2-1 overwinning op Zweden tweede in groep C en dat wordt gevierd in dat land.

Hoe wordt een Nederlander erelid van de Costa-Ricaanse voetbalbond? Bertens: 'Ik ben zes jaar ambassadeur geweest in Costa Rica en als je laat blijken dat je van voetbal houdt en je komt ook nog eens uit Nederland word je al snel bij het voetbal betrokken. Zo heb ik de aftrap bij een kampioenswedstrijd verricht.' Kunt u iets zeggen over de plaats van het voetbal in Costa Rica? Bertens: 'Zoals in alle landen van Latijns Amerika is het de nationale sport. In Uruguay, waar ik als derde ambassadesecretaris heb gewerkt, zijn voetballers die op belangrijke toernooien hebben gespeeld 'vaders de vaderlands'. Er worden straten en pleinen naar genoemd.

Toen ik daar tijdens een van mijn eerste cocktails namen van legendarische spelers uit het verleden opsomde waren ze met stomheid geslagen. En toen ik zei dat iedereen in Nederland die namen kent, was dat helemaal uitstekende p.r.' Een diplomaat in Latijns Amerika kan dus maar beter goed op de hoogte zijn van de voetbalsport? Bertens: 'Sport is in die landen iets waarmee je je in de picture kunt spelen. Daar krijgt het hele land een kick van. Dus moet je als diplomaat net als de namen van de grote dichters en de ministers ook die van de voetballers kennen.

Toen ik in Uruguay werkte weigerde Ajax tegen Nacionionawaarvan ik ook erelid ben, te spelen om de wereldbeker omdat men het te gevaarlijk vond om de uitwedstrijd in Uruguay af te werken. De toenmalige ambassadeur, die zich niet voor voetbal interesseerde, nam het conflict niet zo ernstig en werd daardoor bijna persona non grata verklaard. Geschrokken van de heftige reacties zei hij toen nooit verwacht te hebben dat zijn diplomatieke carriere vroegtijdig zou kunnen eindigen door zoiets als Ajax.'