Zeiler Blake neemt met zege afscheid van Whitbread-race

SOUTHAMPTON, 23 mei Het is maandag 21 september 1981. Schipper Peter Blake van het jacht Ceranco New Zealand schrijft in zijn dagboek: 'Maandag, 01.00 uur. We gaan als een raket. De boot voldoet volledig aan de verwachtingen, we liggen slechts 40 mijl achter de koploper, het Nederlandse jacht Flyer. 04.00 uur: Genua 3, twee reven. Schitterend zeilweer. 08.00 uur: de zee wordt knobbelig. Nog steeds goede voortgang, dan... 12.35 uur. De mast is naar beneden komen zetten!'

'Dat was het dan', concludeerde Blake, 'de race is welgeteld 23 dagen oud en Flyer heeft nu al gewonnen. Morgen zetten we een nood-tuigage, zodat we de zeilen halfstok kunnen hangen om nog enigszins voortgang te maken. Mocht iemand van de bemanning in de tussentijd gedemoraliseerd raken, meldt je dan bij mij, zodat we samen de moed in de schoenen kunnen laten zinken.' Na een opeenstapeling van pech in alle voorgaande edities van de Whitbread Round the Worldrace is het Peter Blake na vijf keer dan eindelijk gelukt om deze race op zijn naam te brengen. Hij kwam gisteren met zijn jacht, de Steinlager 2, de haven van Southampton binnen. De tweede keer dat Blake aan deze race deelnam, knakte zijn experimentele kunststofmast als een luciferhoutje doormidden. De daaropvolgende keer, verloor hij opnieuw zijn mast. De vierde keer liet hij zo'n sterke boot bouwen, dat hij de race zonder een probleem uitzeilde. De boot was echter te zwaar om een kans te maken op de overwinning.

Provisorisch

Na vier mislukkingen ging het dit keer bijna weer mis. Vier dagen na het vertrek uit Fort Lauderdale kwam een van zijn bemanningsleden er achter dat de titanium-bevestiging van de verstaging bijna was gebroken. Door meteen over de andere boeg te gaan liggen en de bevestiging met overtollige bouten uit de motor provisorisch te repareren, wist Blake op het nippertje aan een nieuwe catastrofe te ontkomen. Blake heeft in zijn loopbaan zoveel pech ondervonden, dat schipper Lawrie Smith van het Engelse jacht Rothmans hem voorafgaande aan de race 'een verliezer' noemde. Iemand die tevergeefs vier keer de race probeert te winnen, lukt het immers de vijfde keer ook niet, concludeerde Smith. Hij kreeg geen gelijk.

Enigszins tegen de verwachting werd de laatste etappe toch nog spannend. Rothmans verloor door haar noodgedwongen tussenstop weliswaar 240 mijl, maar wist deze achterstand te reduceren tot slechts 30 mijl. Schipper Smith toen: 'Het heeft geen zin om de boot nu nog te sparen. De bemanning is tot in de tenen gemotiveerd en zxijn bereid een moord te plegen om als eerste in het thuisland aan te komen.' Dat bleek voor de Engelsen echter geen haalbare zaak. De Nieuwzeelandse tweemasters finishten na een kat-en-muis-spel van meer dan 3000 mijl met een verschil van een half uur. Steinlager 2 hield net als in de wedstrijd tussen kleine bootjes haar tegenstander voortdurend afgedekt. Iedere koerswijziging werd direct opgevolgd, zodat haar Nieuwzeelandse rivaal, Fisher en Paykel, geen kans kreeg om bij haar vandaan te zeilen. Na een spannende strijd finishte de Steinlager die in 128 dagen 50.000 mijl aflegde, uiteindelijk een half uur eerder dan haar tegenstander, waarmee zij alle zes etappes heeft gewonnen en tevens de eindoverwinning pakte. Na afloop van de race verklaarde Blake: 'Deze race vaar ik nooit meer. Ik ga nu eerst een jaar uitrusten.' Vanavond wordt de Equity en Law van de Nederlandse schipper Dirk Nauta in Southampton verwacht.