JOHNNIE RAY 1927-1990; Openhartige emotie

Johnnie Ray, de Amerikaanse zanger die in de jaren vijftig beroemd werd met miljoenen hits als Cry en The little white cloud that cried, is afgelopen zaterdag op 63-jarige leeftijd overleden aan de gevolgen van een leveraandoening. Zijn bijnaam 'the prince of Wails' dankte hij aan de gepassioneerde wijze waarop hij zijn repertoire ten gehore bracht. Regelmatig barstte hij op het podium in snikken uit, geemotioneerd door de inhoud van zijn levensliederen. Zijn sympathieke, enigszins tragische uitstraling werd verhevigd doordat hij niet kon zingen zonder een gehoorapparaat. Door een val op tienjarige leeftijd raakte hij aan een oor doof. Zijn merkwaardige timing kon worden toegeschreven aan het feit dat hij, zelfs met het voor iedereen zichtbare apparaat achter zijn oor, de grootste moeite had om de maat van het orkest te volgen.

Geboren op 10 januari 1927 in Roseburg (Oregon), trok hij op 22-jarige leeftijd naar Hollywood om er zijn geluk als filmacteur te beproeven. Verder dan een engagement als barpianist bracht hij het er niet. Pas toen hij als reizend muzikant in Detroit verzeild raakte, werd zijn zangtalent ontdekt door een lokale diskjockey. In een enkele opnamesessie zong hij zijn eerste vier million-sellers, waaronder het nog niet zo lang geleden door Andre van Duin in het Nederlands vertaalde Cry ('Als je meisje je een brief stuurt met een bom... '). Geliefd bij tieners zowel als huisvrouwen, kon Johnnie Ray geen vliegveld betreden of hij werd opgewacht door een horde gillende fans. Velen beschouwen Ray als de wegbereider voor de rock en roll. Niet alleen gooide hij als blanke zanger hoge ogen in de 'zwarte' rhythm en blues-hitparade, ook werd de vaak onomwonden strekking van zijn liefdesteksten als rebels opgevat. In 1954 zorgde hij voor een controverse met zijn sensuele vertolking van Such a night, een nummer van The Drifters waarin de details van een liefdesnacht op een voor die tijd openhartige manier aan de orde kwamen. Amerikaanse kranten spraken schande van de ongeremde emotie in zijn voordracht, 'die hem soms zodanig van zijn stuk brengt dat hij van het podium af moet rennen om tot bedaren te komen'. De doorbraak van de rock en roll betekende het begin van het einde voor Johnnie Ray. Overschaduwd door Elvis Presley en gefrustreerd door zijn afnemende populariteit, zocht hij zijn heil in overmatig alcoholgebruik. Na zijn laatste grote hit Just walking in the rain uit 1956, bleef hij actief als entertainer. Hij maakte maar liefst 21 tournees naar Australie en voor de komende lente stonden concerten in Engeland op het programma. Ook zijn dood werd gekenmerkt door een zekere tragiek. Hoewel hij overleed aan de gevolgen van zijn drankgebruik, had Johnnie Ray in de afgelopen tien jaar geen druppel meer aangeraakt.

    • (necrologie) Door JAN VOLLAARD