IJshockeycompetitie van elastiek

UTRECHT, 26 febr. - Dat de Panda's uit Rotterdam dit seizoen hun titel van ijshockeykampioen van Nederland prolongeren, staat al sinds het begin van de competitie vast. De club beschikt over de royaalste sponsors en oefent daarom een grote aantrekkingskracht uit op de beste ijshockeyspelers. In de hoop de spanning er tot het laatste moment in te kunnen houden, is de reguliere wedstrijdenreeks met een drietrapsnacompetitie uitgebreid, een geforceerde verlenging die aan het einde van de race uitgerekend Rotterdam het meeste rendement zal opleveren.

Hoe een sport in stand wordt gehouden? Een ingewikkelder systeem hadden de ijshockeyclubs (en unaniem) niet kunnen bedenken, als gold het een wiskundige reeks. Vier clubs beginnen deze week aan de kruisfinales: Rotterdam, Geleen, Nijmegen en Utrecht. Ze nemen de eerste vier plaatsen in na het eerste deel van de play-offs, waarin ook Tilburg en Heerenveen uitkwamen. Eerder waren al Den Bosch en Groningen afgevallen na de reguliere competitie, waarvan de winnaar (Rotterdam) automatisch de nationale beker kreeg.

De zes clubs die mochten strijden om het kampioenschap, verdienden in volgorde van de klassering zes, vijf, vier, drie, twee en een bonuspunt, waardoor bijvoorbeeld het als zesde geeindigde Heerenveen al met vijf punten achterstand op Rotterdam aan de nacompetitie begon. De ploeg viel af met een achterstand van 24 punten op Rotterdam. Negen punten achter de leider eindigde Geleen, gevolgd door Nijmegen en Utrecht met elk een nadelige marge van tien punten.

Alleen de strijd om de plaatsen achter het te sterke Rotterdam is spannend. Hoofddoel was niet als vierde te eindigen, want dan werd Rotterdam in de kruisfinale de tegenstander. Dat overkwam Utrecht. De gepromoveerde club klasseerde zich gelijk met Nijmegen, maar kwam vrijdag een doelpunt te kort tegen Nijmegen om verzekerd te zijn van de derde plaats. Volgens Utrechtse waarneming was dat de schuld van de scheidsrechter die de Nijmegenaren te nadrukkelijk bevoordeelde. Het werd 5-3 voor Utrecht. Omdat Nijmegen de eerste wedstrijd met 5-2 had gewonnen, viel het dubbeltje om in Gelders voordeel.

Bestuurstafel

Maar in Utrecht zijn ze al in opperste verrukking door de kwalificatie voor de kruisfinales. De ploeg promoveerde afgelopen 'achter de bestuurstafel' naar de eerste divisie. Omdat Amsterdam geen overtuigende begroting kon overleggen werd de hoofdstedelijke club de toegang tot de hoogste klasse geweigerd, ten gunste van Utrecht. Ondanks het aantrekken van de internationals Collard en Geesink, kwam Utrecht na twee maanden al in de problemen doordat de hoofdsponsor failliet ging. Gelukkig was snel een andere geldschieter gevonden en kon de ploeg koers zetten naar de nacompetitie.

Deze week worden Collard en de zijnen zonder twijfel gestuit door Rotterdam. In een 'best of three'-serie wordt uitgemaakt wie zich plaatst voor de finaleronde, waarin de twee laatst overgebleven ploegen vijf maal tegen elkaar aantreden. Volgend jaar wil Utrecht een greep naar de macht doen. Het bestuur heeft de toezegging van een paar royale sponsors, vergelijkbaar met Rotterdam, en hoopt het hoofdteam te versterken met een vijftal spelers, onder wie een Canadees en Nederlandse internationals. De club is er rijp voor. In de ijshal 'de Vechtsebanen' heerst sfeer: het publiek leeft naar de aard van Utrechtse sportliefhebbers hartstochtelijk mee en de orgeldeuntjes waarmee als in de Amerikaanse en Canadese ijshockey-stadions de spelonderbrekingen worden omlijst, maken het aangenaam toeven. Beter dan in de spelonken van de Rotterdamse Weenahal, waar een rhythm-box de gehelmde orgelspeler

eleidt.

Geleen en Nijmegen spelen deze week om een plaats in de finaleronde. Om de afronding onoverzichtelijker te maken is de volgorde van de wedstrijden (Geleen mag als hoogstgeklasseerde het eerst thuis spelen) op verzoek van de Limburgers gisteren omgedraaid. Geleen kan morgen nog niet thuis spelen, omdat de plaatselijke ijsbaan door het carnaval is gesloten.

Met een groter probleem zadelde Rotterdam de competitieleiding op. De kampioen wil de vijfde en laatste wedstrijd van de finaleronde niet zoals de ijshockeybond contractueel met de TROS is overeengekomen op dinsdag (TROS-avond) spelen, maar op zondag. De club verwacht dan meer publiek.

Gezien de krachtsverhoudingen zou de finaleronde al na drie wedstrijden beslist moeten zijn. Maar play-offs hebben hun eigen wetten. Op een of andere manier slagen de finalisten er altijd weer in de serie tot de laatste snik uit te spelen. Ook vorig jaar hielden Geleen en Rotterdam de spanning er tot de laatste wedstrijd in. De club uit de Weena-hal mag dan dit seizoen nog oppermachtiger zijn (gisteren versloeg Rotterdam in het slotduel van de nacompetitie Geleen met 8-3), ze is gebaat bij zoveel mogelijk wedstrijden voor eigen publiek.