Dit is een artikel uit het NRC-archief De artikelen in het archief zijn met behulp van geautomatiseerde technieken voorzien van metadata die de inhoud beschrijven. De resultaten van deze technieken zijn niet altijd correct, we werken aan verbetering. Meer informatie.
Bekijk hele krant

NRC Handelsblad

Onderwijs

Klein aantal opinies voor Gallup voldoende

Door een onzer redacteuren ROTTERDAM, 31 juli — George Gallup, de “vader” van de Gallup Poll, is in het harnas gestorven. Kort voordat de 82-jarige Amerikaan afgelopen…

Door een onzer redacteuren ROTTERDAM, 31 juli — George Gallup, de „vader” van de Gallup Poll, is in het harnas gestorven. Kort voordat de 82-jarige Amerikaan afgelopen donderdag in zijn zomerhuis bij Thun in Zwitserland door een fatale hartaanval werd getroffen had hij nog zijn hoofdkantoor in Princeton, New Jersey, opgebeld: de verkiezingscijfers van 1976 en 1980 moesten naar hem worden opgestuurd omdat hij bezig was met de presidentsverkiezingen van november.

George Horace Gallup werd in 1901 geboren in Jefferson, Iowa. Hij studeerde psychologie en journalistiek aan de universiteit van Iowa, en hield zich als student al veelvuldig bezig met massapsychologie. Na zijn studie doceerde hjij een tijdlang aan diezelfde universiteit, gaf daarna leiding aan de nieuwe afdeling Journalistiek van de Drake University en was vervolgens hoogleraar in de journalistiek aan de Northwestern University in Chicago.

Gallup, die inmiddels was begonnen aan onderzoek op het gebied van de publieke opinie en het voorspellen van verkiezingsuitslagen, trok in 1932 naar New York, waar hij ging werken voor een advertentiebureau. Met het testen van de publieke reactie op produkten verfijnde hij daar zijn peilingsmethodes. Van 1935 tot 1937 was hij tevens hoogleraar aan de Pullitzer School of Journalism van de Columbia Universiteit.

Inmiddels had hij in 1935 zijn Instituut voor de publieke opinie gesticht, dat de vermaarde Gallup-peilingen ging uitvoeren. In die werden al veelvuldig steekproeven genomen om inzicht te krijgen in de mening van het doorsnee publiek over tal van zaken, maar Gallup volgde een andere methode. Hij zette speciaal opgeleide assistenten in, die gewapend met een lijst zorgvuldig geformuleerde vragen op huisbezoek gingen. Opvallend daarbij was dat hij geen grote aantallen personen liet ondervragen, maar het onderzoek beperkte tot een representatieve dwarsdoorsnede van de bevolking.

Al in 1936 vestigde hij zijn reputatie toen zijn bureau in tegenstelling tot andere peilingen, correct voorspelde dat Franklin Roosevelt bij de presidentsverkiezingen Alf Landon zou verslaan. In 1948 daarentegen ondervond hij de zwaarste tegenslag in zijn carrière toen zijn instituut met de foutieve uitspraak kwam dat Thomas Dewey Harry Truman zou verslaan. Gallup zelf schreef die fout onder andere toe aan het feit dat hij het peilen te vroeg had gestaakt.

Gallup, wiens systeem thans in vele delen van de wereld wordt nagevolgd, heeft in de loop der jaren een omvangrijke organisatie opgebouwd, die in 35 landen peilingen verricht. De polls — die niet alleen betrekking hebben op verkiezingen maar ook op allerlei andere onderwerpen die de mensen bezig houden — hebben al talloze leiders in staat gesteld te weten wat er onder hun volk leeft, en zij zijn thans niet meer weg te denken uit het politieke leven.

Onvermijdelijk hebben zijn voorspellingen hier en daar de kritiek opgeroepen dat zij een overmatige invloed hebben op het stemgedrag van de kiezers, maar Gallup placht dan te antwoorden: „Als je zo redeneert kun je net zo goed zeggen dat een thermometer het weer bepaalt.”

George Gallup