Branded Content
Branded Content XTR Branded Content is de commerciële content op nrc.nl. De inhoud valt buiten de redactionele verantwoordelijkheid van NRC Media.

Wordt de bestuurder de passagier?

Het is duidelijk: voor Volvo zijn autonoom rijdende auto’s geen hype, maar een lange-termijndoel. Tien jaar geleden verkondigde de Zweedse automaker al de visie dat in het jaar 2020 niemand ernstig gewond mag raken of dodelijk verongelukken.

Wellicht dat men tien jaar geleden bij de presentatie van genoemde ‘Vision 2020’ al een voorschot nam op de komst van zelfrijdende auto’s? Wie zal het zeggen. Feit is dat de Zweedse autofabrikant wil dat binnen nu en pakweg vijf jaar de consument een zelfrijdende Volvo moet kunnen kopen, al zal het in begin nog een optie zijn op de meeste modellen. Ondertussen is de zelfrijdende auto het gesprek van de dag in de automobielindustrie. Maar veel systemen zijn helemaal niet zo ‘autonoom’ als men ze wil laten lijken, het zijn vaak slechts hulpmiddelen. Dat sommige fabrikanten spreken over ‘autopilot’ maakt het alleen nog maar verwarrender.

Krantje lezen achter het stuur

“We moeten heel voorzichtig zijn en niet gaan geloven dat we er al zijn” zegt de Nederlander Erik Coelingh, adjunct professor mechatronica bij de Chalmers Universiteit in Göteborg en specialist in zelfrijdende auto’s bij Volvo. “De autonome auto belooft het verkeer veiliger en efficiënter te maken. Vaak gaat het dan over de fascinerende hightech in deze computergestuurde en met sensoren uitgeruste auto’s. Maar eigenlijk is de bestuurder - of eigenlijk de gebruiker - veel interessanter. Wat weten we van hem of haar? In de praktijk heeft nog niemand een volledig zelfrijdende auto in gebruik. Er zijn testen genoeg, maar niemand kan nog een krantje lezen achter het stuur op weg naar zijn werk. Nóg niet.” De Volvo-ingenieur benadrukt de pragmatische aanpak. “Wij zijn begonnen met een proef waarbij we honderd zelfrijdende auto’s gaan leasen aan gewone klanten. Om te leren hoe het in de praktijk werkt. We zullen ervoor zorgen dat de techniek intuïtief en veilig te gebruiken is, want er zijn natuurlijk risico’s. Bijvoorbeeld dat de bestuurder denkt dat de auto rijdt, terwijl de auto denkt dat de bestuurder rijdt. Om dit te voorkomen ontwerpen we een duidelijke overgang van automatisch naar handmatig rijden en weer terug. Onze grootste uitdaging is om de technologie zo betrouwbaar te maken dat de bestuurder veilig iets anders kan doen.

Alleen door de mens centraal te stellen kunnen we een zelfrijdende auto ontwikkelen die veilig is voor alle weggebruikers

“Nog belangrijker voor ons is de vraag: Wat vinden onze klanten ervan? Wat doen ze met hun extra tijd? En wat vinden andere weggebruikers ervan? Om dit te kunnen beantwoorden, doen we onderzoek. Alleen door de mens centraal te stellen kunnen we een zelfrijdende auto ontwikkelen die veilig is voor alle weggebruikers. We doen dit niet omwille van technologie alleen. We nemen de mens als uitgangspunt en we zetten autonomie in voor een betere wereld, een betere maatschappij. Krijgen we een transportsysteem dat veiliger en milieuvriendelijker is en minder congestie kent? Daar gaat het ons om.”

Testen in gewone auto’s met gewone mensen

Volvo doet dit allemaal niet door het creëren van opvallende concept cars en spraakmakende proefprojecten. Nee, de Zweden kiezen ervoor de systemen te testen in gewone auto’s. Met gewone mensen. Coelingh: “Dit betekent dat we alle vragen op echte wegen moeten beantwoorden en direct alle praktische problemen moeten oplossen. Eigenlijk is autonomie voor ons een heel logische stap. Omdat we altijd al de mens centraal stelden, niet de technologie. Het gaat erom te zorgen dat de persoon ontspannen is, vertrouwen heeft in de technologie en geniet van de reis. Je moet op een zelfrijdende auto kunnen vertrouwen, anders heeft het totaal geen zin. We hebben veel moeite gedaan om te begrijpen hoe we dit vertrouwen kunnen opbouwen.”

Erik Coelingh: “Passagiers moeten op een zelfrijdende auto kunnen vertrouwen. Dus kunnen voorspellen wat de auto gaat doen en bevestigen dat de auto potentiële gevaren heeft gedetecteerd.”

 

Veilige stopfunctie

Veel heeft te maken met het verstrekken van de juiste hoeveelheid informatie aan de bestuurder; kunnen voorspellen wat de auto gaat doen en bevestigen dat de auto potentiële gevaren heeft gedetecteerd. “Ik vergelijk het met turbulentie in een vliegtuig. Als je plotseling turbulentie krijgt, kijkt iedereen op en denkt ‘wat gebeurt er?’ Maar als de piloot de passagiers van tevoren waarschuwt, reageren ze niet. We hebben in onze auto’s trouwens systemen die vergelijkbaar zijn met die in vliegtuigen, maar we hebben ook een veilige stopfunctie. Anders dan vliegtuigen, die gebouwd zijn om te blijven vliegen. In extreme weersomstandigheden, bijvoorbeeld een sneeuwstorm, zou autonoom rijden niet beschikbaar zijn, om maar eens wat te noemen.”

Geen sprint, maar een marathon

Veiligheid voor alles, dat is nog steeds het credo in Göteborg. Daarom zal succes in de zoektocht naar autonoom rijden niet noodzakelijkerwijs betekenen dat Volvo als eerste op de markt komt, maar wel de veiligste en meest betrouwbare zal zijn. Coelingh besluit: ”Dit is geen race die we willen winnen. Daar gaat het niet om, we willen toonaangevend zijn. Maar leiderschap betekent hier betrouwbaarheid en veiligheid. Voor ons is het een marathon, geen sprint.”