Branded Content
Branded Content XTR Branded Content is de commerciële content op nrc.nl. De inhoud valt buiten de redactionele verantwoordelijkheid van NRC Media.

Van idee tot een nieuwe Volvo in 36 maanden

Een Duitser die bij het Zweedse Volvo aan het roer staat mag op zijn minst opzienbarend worden genoemd. De 53-jarige Thomas Ingenlath heeft zijn sporen verdiend bij Audi, Volkswagen en ŠKODA. Sinds 2012 leidt hij het Volvo-designteam en transformeert hij Volvo in recordtempo in een zelfverzekerd premiummerk.

Ingenlath kreeg de vrije hand om met een aantal nieuwe modellen Volvo te ontdoen van zijn vorige imago. Dat doet hij overigens niet alleen, maar met een internationaal team, waarvan de jonge Brit Robin Page, afkomstig van Bentley, een belangrijke steun en toeverlaat is. “De mens staat bij ons centraal en vormt het uitgangspunt voor onze kernwaarden veiligheid, functionaliteit en comfort”, begint Ingenlath, hoofd design. “Nu voegen we er met spannend design emotie aan toe. Precies in de juiste dosering met een tikje Zweeds understatement.” Het resultaat: nieuwe modellen die stoerder ogen dan ooit.

Zweeds design is altijd een tikje understated, het zal nooit protserig overkomen

Zweeds design

Ook Robin Page volgt die lijn. Tijdens zijn tijd bij Bentley was hij al gecharmeerd van Scandinavisch design. Het lijkt gedurfd om in deze tijden van globalisering met ontwerpen te komen die een duidelijke nationale identiteit uitstralen. Toch is het meeborduren van de Zweedse vlag in de stoelen een teken van trots. Page: “Het is een uitdagende taak om een model met een Zweedse identiteit wereldwijd te laten slagen. Tegelijkertijd is dit onze aantrekkingskracht. Juist omdat Zweeds design wereldwijd in hoog aanzien staat, hebben we de nieuwste generatie Volvo’s die uitstraling meegegeven. Zweeds design is altijd een tikje understated, het zal nooit protserig overkomen.” Ontwerpen is geen ‘one man show’, maar vooral teamwork, vindt Page. “We vergeten nog weleens dat er jaren aan vooraf gaan voordat een nieuw product in de schappen ligt of bij de dealer is te aanschouwen. Een auto ontwikkelen is een gecompliceerd proces. Allereerst komen de verschillende teams met een moodboard bij elkaar. Die staan vol met foto’s van andere producten, sport, mode, architectuur enzovoorts. Deze zijn belangrijk om te bepalen welke richting we uit willen met onze nieuwe modellen.”

Behoefte aan opbergruimte

“Vervolgens maken verscheidene ontwerpers de eerste schetsen van de buitenkant. Tegelijkertijd komen de interieurontwerpers met tekeningen en materialen. Dit is een continu proces van schetsen, voorstellen en weer aanpassen. Daar kan zomaar een half jaar overheen gaan. De zes beste ontwerpvoorstellen blijven over. Die werken de designers verder uit waarvan kleimodellen op schaal worden geboetseerd. Als die eenmaal aan de directie zijn gepresenteerd vallen er weer vier af. Van de laatste twee maken we modellen op ware grootte. In de tussentijd geven paneldiscussies ons de benodigde feedback. Daar komen soms verrassende zaken uit en laten ons zien hoe verschillend de wensen zijn van over de hele wereld. Amerikanen hechten bijvoorbeeld waarde aan zaken die Chinezen niet belangrijk vinden en andersom. We merken wel dat aan opbergruimte en een gemakkelijke instap wereldwijd steeds meer behoefte is.”

Lang proces

“Uit de laatste twee modellen kiezen we vervolgens degene die we gaan uitwerken tot het productiemodel”, vervolgt Ingenlath. “Eigenlijk begint het dan pas echt. Om het ontwerp klaar te stomen voor productie is een lange weg met vele hobbels. We gaan met technici aan de slag en onze ideeën moeten ook aan wettelijke eisen voldoen. Kortom: het ontwerpen is een complex proces. Als alle vormen en parameters zijn vastgelegd gaan de technici over tot het maken van de gereedschappen om de auto mee te kunnen bouwen. Dat is een proces van zeker twee jaar. Dus van idee tot en met werkelijkheid zit tegenwoordig zo’n 36 maanden.”

De XC40: luisteren naar wensen

De Volvo-identiteit is in elke serie meteen te herkennen. Page: “We waken voor te veel lijntjes, profielen en andere speelse foefjes. Als we lijnen aanbrengen, zijn ze functioneel. De herkenbare ‘schouderlijn’ zit in alle modellen, bij het ene model wat duidelijker dan bij de andere.” De jongste telg – de Volvo XC40 – maakt begin volgend jaar zijn opwachting in Nederland. Bij de ontwikkeling van deze compacte SUV is goed geluisterd naar het publiek. Ingenlath: “De XC40 vormt een nieuw hoofdstuk in onze negentigjarige geschiedenis. Tegenwoordig kiezen niet alleen oudere mensen voor een SUV vanwege de makkelijke instap. Ook mensen uit andere leeftijdscategorieën vinden dat extra gemak belangrijk. Dat kwam naar voren in een gebruikerspanel waar we vroegen naar specifieke wensen en verlangens. Naast ‘gebruiksgemak’ werd ook ‘veel bergruimte’ regelmatig genoemd. Met de XC40 hebben we daar goed naar geluisterd: de SUV heeft in de portieren en het vak tussen de voorstoelen meer ruimte. Bovendien hebben we slimme voorzieningen ingebouwd, zoals een bagageruimte met variabele hoogte. Ook connectivity en het makkelijk – dus snoerloos – opladen van de smartphone vond het panel belangrijk.” Benieuwd naar deze compact SUV en alle functionaliteiten? Ontdek de nieuwe Volvo XC40.