Sponsored content
Sponsored content

Hoe lang rijdt een zonneauto zonder tanken?

Met een zonneauto Australië doorkruisen en zo snel mogelijk een afstand van ruim 3000 kilometer afleggen. Dat is de uitdaging van de Bridgestone World Solar Challenge. Op 8 oktober verschijnt ook het Nuon Solar Team weer aan de start. Met Nuna9: een klein en vederlicht voertuig waarop de nieuwste technologische innovaties zijn losgelaten. Op naar een toekomst zonder tank- en laadstations!

Brandstof tanken? De batterij via het stroomnet opladen? Niet nodig. De Australische zon is krachtig genoeg om zonneauto’s duizenden kilometers op weg te helpen. En die voertuigen gaan verrassend snel: omdat de race gewoon op de publieke weg plaatsvindt, moeten de coureurs zich regelmatig inhouden om de maximum toegestane snelheid niet te overschrijden. Gelukkig past dat ook goed bij de strategie. Want hoe sneller je gaat, hoe sneller je de batterij leeg trekt en hoe minder kilometers je kunt maken.

Het Nuon Solar Team doet al sinds 2001 mee aan de Bridgestone World Solar Challenge. Sindsdien hebben ze geen editie overgeslagen van deze tot de verbeelding sprekende zonneautorace die om de twee jaar in Australië plaatsvindt. Van de acht keer dat ze hebben meegedaan, zijn ze zes keer eerste en twee keer tweede geworden.


Sander Koot, teamleider van het Nuon Solar Team. Credits: J. Lousberg

Spannend

Zes keer goud en twee keer zilver. Het team van zestien TU Delft-studenten dat dit jaar de uitdaging aangaat, heeft dus een naam hoog te houden. Maar hoe groot de overwinningskans is in het veld met 42 teams uit 21 landen, durft teamleider Sander Koot niet te zeggen. “Het wordt dit jaar echt spannend”, zegt hij. “De regels zijn namelijk flink aangepast. Je ziet dan ook dat de zonneauto’s van de deelnemende teams enorm van elkaar verschillen. Geen idee hoe dat voor ons gaat uitpakken.”

Dankzij de speciale, flexibele coating gaat geen zonne-energie verloren

#takeonthedutch

Dat de regels zo drastisch zijn veranderd heeft alles te maken met het verloop van de vorige race. In 2015 won Nuna8 namelijk met een verschil van slechts acht minuten. De nummer twee die ook dicht bij de overwinning kwam? Solar Team Twente. Ook Nederlanders dus. En dan is er nog Solar Team Eindhoven, dat sinds 2013 meedoet aan de Cruiser-klasse, een race tussen door zonne-energie aangedreven ‘familieauto’s’. Zowel in 2013 als 2015 behaalden zij als eerste de eindstreep in hun klasse. Door het succes van de Nederlanders is er op Twitter zelfs een speciale hashtag in het leven geroepen: #takeonthedutch.

Uitdagingen aanpakken

Door de goede prestaties van de afgelopen jaren zou je geneigd zijn te denken dat alles altijd van een leien dakje gaat. Toch kent iedere race weer de nodige uitdagingen. Zo zit het team dit jaar te wachten op hun broodnodige batterij, die met een flinke vertraging op weg is naar Australië. Koot is strijdlustig: “Mocht de accu niet op tijd arriveren, dan is er een plan B. We gaan de onderdelen voor een nieuwe batterij uit Japan naar Darwin laten komen om ter plekke een nieuwe batterij in elkaar te zetten. Ook dat is tijdrovend, maar als dat moet, dan moet het. Niet aan de start komen is voor ons uiteraard geen optie. Het is wel goed om te zien dat iedereen zich volle bak inzet om te helpen dit probleem op te lossen, met name onze hoofdsponsor en de universiteit.”

Unieke zonnepanelen

Dit jaar gaat het Nuon Solar Team de strijd dus aan met Nuna9. Bijzonder daarbij is dat ze gebruikmaken van speciale zonnepanelen die ze samen met DSM ontwikkeld hebben. “Het gaat om een flexibele coating, die speciaal voor het team geproduceerd is. Het zonlicht dat de zonnecel bereikt, wordt door de coating weer teruggekaatst zodat er geen zonne-energie verloren gaat”, aldus Guido Meijers, Application Development Specialist bij DSM Advanced Solar.

Nieuwsgierige politieagenten

Vorig jaar is het zonnepaneel al in de praktijk getest, tijdens de SASOL Solar Challenge, een zonneautorace in Zuid-Afrika. Nuna8s, de verbeterde versie van Nuna8, crashte een week voor de start op het testparcours, botste op de tweede dag van de race tegen een muur waardoor de neus beschadigd raakte en werd onderweg ook nog eens staande gehouden door de politie, die blijkbaar niet op de hoogte was van de challenge …

Wereldrecord

Dat het Nuon Solar Team ondanks alle tegenslagen in Zuid-Afrika toch nog de overwinning behaalde, was mede te danken aan het nieuwe zonnepaneel. Het paneel behaalde één procent meer rendement dan het paneel van voorganger Nuna8, die in 2015 in Australië de eerste plek had gehaald tijdens de Bridgestone World Solar Challenge. Dat lijkt misschien niet zoveel, één procent, maar het kan net het verschil zijn tussen winnen en verliezen. Daarbij kwam er volgens Meijers nog een ander voordeel naar boven. “We kregen van het team terug dat ze het paneel makkelijker konden schoonmaken. Ook daarmee hadden ze een voorsprong op de andere teams.”
Nuna8s legde in Zuid-Afrika in totaal 4717 kilometer af: de meeste kilometers ooit tijdens een zonneautorace. Dat wereldrecord is dus ook binnen.

Klaar voor de start: Nuna9

Het Nuon Solar Team besloot unaniem om de DSM-coating ook op Nuna9 aan te brengen, de zonneauto die op 8 oktober in het Australische Darwin van start gaat. Deze nieuwe zonneauto is veel kleiner dan haar voorgangers. Omdat het Nuon Solar Team dit keer voor gallium-zonnecellen heeft gekozen, moet dit voertuig het met een zonnepaneel van slechts 2,64 vierkante meter zien te rooien. Daarmee voldoet de auto netjes aan de nieuwe reglementen. Ook het design is drastisch aangepast. Zo is de overhangende neus verdwenen. En het zonnepaneel is nu volledig geïntegreerd in de aerodynamische body.

Coureurs in de 3D-scanner

Op dit moment bevindt Nuna9 zich al in Australië, zo ook het voltallige Nuon Solar Team. Zij maken zich daar op voor de grote race, onder andere door met auto’s vol meetapparatuur de wedstrijdroute in omgekeerde volgorde te rijden. Wie er straks in Nuna9 gaan rijden? “Drie vrouwelijke teamleden”, vertelt Koot. “Zij zijn de kleinste leden van ons team. Vooraf zijn ze in een 3D-scanner gegaan zodat we bij het ontwerp en de bouw van de auto goed rekening konden houden met hun maten. Ook hebben ze in Delft in een simulator het Australische parcours geoefend en met Nuna9 op het circuit in Zandvoort gereden.”

Het gaat niet alleen om het winnen maar ook om de bijdrage aan duurzame mobiliteit

Brandstof-slurpende medeweggebruikers

Het gaat niet alleen om het winnen, benadrukt Koot, maar ook om een bijdrage te leveren aan een technologie die duurzame mobiliteit mogelijk maakt. “We gaan met Nuna9 een afstand van ruim 3000 kilometer afleggen zonder te tanken. Dankzij een Li-Ion-accu van twintig kilo kunnen we zonne-energie opslaan waardoor we ook zonder zon nog altijd 400 kilometer kunnen afleggen. Onderweg zullen we ook veel road trains tegenkomen: vrachtwagens met meerdere opleggers. Die hebben een verbruik van 1 op 1. Onze auto rijdt op uitsluitend zonne-energie en heeft een onbeperkt actieradius. Dat is toch gaaf!”

Ideale opstap naar een startup

De grote vraag bij dit alles: hoe lang zal het nog duren voor personenauto’s standaard van zonnecellen worden voorzien? Dat zou weleens sneller kunnen gaan dan veel mensen denken. Zo zijn enkele oud-leden van Solar Team Eindhoven momenteel een luxe personenauto aan het ontwikkelen die zich zowel via het stopcontact als via de zon kan opladen: de Lightyear One.
Op de vraag of Koot en zijn team ook plannen in die richting hebben, antwoordt hij diplomatiek: “Deze ervaring is natuurlijk een ideale opstap naar een startup, maar op dit moment zijn we daar helemaal nog niet mee bezig. Alle aandacht is nu gericht op de race die voor ons ligt.”

Benieuwd naar de race van het Nuon Solar Team en de andere deelnemers? De NOS en de VPRO gaan van 8 tot 13 oktober vanuit Australië verslag doen van de Bridgestone World Solar Challenge.Er doen in totaal 42 teams mee aan de race. De route die zij rijden voert dwars door Australië, van Darwin naar Adelaide. Het Nuon Solar team kun je ook volgen via Facebook.

Een woord van de trotse hoofdsponsor


Waarom Nuon de zonneautobouwers en -racers van TU Delft sponsort? “Om te beginnen omdat het jonge talenten zijn die zich richten op duurzaamheid en innovatie. Dat sluit goed aan bij onze organisatie”, benadrukt Ariane Volz, Nuon-woordvoerder en media manager van het Nuon Solar Team. “Bovendien wordt Nuon steeds actiever op de zonne-energiemarkt. Als eerste grote energiebedrijf gaan we consumenten op grote schaal de mogelijkheid bieden om zonnepanelen te huren. Zij kunnen straks dus zonne-energie opwekken zonder daar eerst een grote investering voor te hoeven doen.”

Mentorprogramma


Maar er is nog een reden. “Het is ontzettend inspirerend om met de studenten van TU Delft op te trekken en te zien hoe ze elke keer weer in korte tijd zo’n bijzondere prestatie weten neer te zetten. Dit jaar zijn we ook een mentorprogramma gestart, waarbij Nuon-collega’s aan de zestien teamleden zijn gekoppeld. Zij bieden de studenten een luisterend oor, denken mee, geven advies, en waren de afgelopen maanden ook regelmatig in de Nuna-werkplaats te vinden om mee te helpen met het schuurwerk. Laaiend enthousiast zijn ze. En wij ook. Wij zijn super-trots op het Nuon Solar Team en we hopen uiteraard dat ze ook dit jaar de wereldbeker weer mee terug naar Nederland brengen.”