Branded Content
Branded Content XTR Branded Content is de commerciële content op nrc.nl. De inhoud valt buiten de redactionele verantwoordelijkheid van NRC Media.

Kaizen: verbeteren op zijn Japans

Voortdurende verbeteringen in kleine stappen, voor veel bedrijven dagelijkse business. Japan heeft er zijn eigen systeem voor bedacht: Kaizen. Lees hier waarom het bijdraagt aan de hoge kwaliteit van Japanse producten.

Kaizen betekent letterlijk ‘verbeteren naar goed’. Het woord is een samenvoeging van ‘Kai’ (verandering om) en ‘zen’ (beter te worden). Je kunt bijvoorbeeld een vergelijking trekken met het kweken van bonsaibomen die tot volle wasdom komen door een voortdurend proces van verbeteringen.
De bonsaiboom heeft zeer strikte en op de boom afgestemde verzorging nodig. Deze vorm van kaizen zorgt ervoor dat de bonsaiboom zich optimaal kan ontwikkelen. De term kaizen maakte in de jaren vijftig furore dankzij Masaaki Imai en Taiichi Ohno, twee vooraanstaande Japanners.

Vijf voorwaarden

Imai ontwikkelde zijn eigen kaizen-filosofie, gebaseerd op vijf voorwaarden: teamwork, discipline, kwaliteitscirkels, suggesties voor verbeteringen en moraal. Hij was in die tijd werkzaam binnen Toyota – het concern waartoe ook het premium automerk Lexus behoort. Als managing consultant stelde hij onder andere aan de autofabrikant voor om doorlopend verbeteringen door te voeren aan zowel de organisatie als aan de productieprocessen, met als doel een grotere efficiëntie en een betere kwaliteit.

Belast met het opzetten van productielijnen bracht hij een bezoek aan Ford en aan Amerikaanse supermarkten waar hij de lopende banden bestudeerde. Het was daar dat hij besloot dat hij een betere versie ervan binnen zijn bedrijf wilde implementeren. Hoewel hij vond dat de lopende band een uitstekende uitvinding was, zag hij ook verspilling, gebrek aan hygiëne en matige efficiency. Anderzijds was hij onder de indruk van de nette en opgeruimde supermarkten omdat ze hun voorraden beperkt wisten te houden.

Revolutie

De inmiddels 88-jarige managing consultant Imai leerde met zijn principe Japanse bedrijven zichzelf te verbeteren. Om de methode bekender te maken opende Imai in 1985 zijn eigen Kaizen Institute. Wereldberoemd werd hij een jaar later toen hij zijn standaardwerk ‘Kaizen: Japanese spirit of improvement’ publiceerde. Het boek kwam als geroepen omdat de kwaliteit van veel producten ondermaats was en veel Japanse bedrijven vonden dat het beter kon. Het boek bracht een ware revolutie op gang. Het legde haarfijn uit hoe ondernemingen - van zware industrie tot de gezondheidszorg - beter functioneren als zij op alle niveaus continu verbeteringen doorvoeren.

Alle medewerkers

Het geheim schuilt in het betrekken van alle medewerkers in de organisatie. Talloze ondernemingen - zowel in Japan als in het Westen - maken tot op de dag van vandaag dankbaar gebruik van zijn filosofie. “Het uitgangspunt voor verbetering is het herkennen van problemen”, zei hij. “Als er geen problemen zijn gedetecteerd, is er ook geen noodzaak voor verbetering.”

Verspilling voorkomen

De kaizen-formule heeft de Japanse industrie geen windeieren gelegd. Lexus is daarvan een sprekend voorbeeld. Sterker nog, Lexus dankt er zijn bestaan aan. Toyota had het plan opgevat om de beste auto ter wereld te maken wat uiteindelijk in 1989 resulteerde in het luxemerk.
Door de filosofie al vanaf de start in de organisatie te implementeren, ging de kwaliteit bij Lexus met sprongen vooruit. Niet voor niets voert het automerk vrijwel sinds zijn ontstaan de betrouwbaarheidsranglijst JD Power aan.

Illustratie: Luis Mendo

Luisteren en niet praten

Consultant Imai leerde het management van Lexus vooral te luisteren en niet te praten. “Een mens heeft immers twee oren en één mond”, vertelde hij in een interview. De kaizen-formule leidde binnen Lexus tot RFP, Respect For People. De basisgedachte hierachter is onderling vertrouwen tussen management en medewerkers op de werkvloer. Het management motiveert elke medewerker om fouten op te sporen en die door te geven. Elke Lexus profiteert hiervan. En dus ook de klant, die kan rekenen op een kwalitatief zeer hoogstaand product en service van het hoogste niveau.