Exclusief: beluister ‘A Letter Home’, het nieuwe album van Neil Young

De cover van 'A Letter Home' van Neil Young. Foto AP/ Third Man Records

Voor de buitenwereld leek Neil Youngs 2014 het jaar te worden van zijn kruistocht tegen matige geluidskwaliteit. Maar nee, de 68-jarige Canadees, nog steeds bijzonder muzikaal productief, brengt eind deze week nieuw materiaal uit in de vorm van het coveralbum A Letter Home. Dat kun je bij ons alvast beluisteren.

Direct naar de stream

Young houdt in ieder geval van een beetje ironie. Met zijn Pono, een digitale muziekdienst en bijbehorende muziekspeler, probeert hij mensen hoogstaande audiokwaliteit te bieden die er momenteel volgens hem niet is. Dit album, uitgebracht op Third Man Records, het label van Jack White, is juist opgenomen met een apparaat dat het tegenovergestelde lijkt.

Hij deed dit namelijk met een Voice-O-Graph uit de jaren ’40. Dat is een opnameapparaat met ingebouwde microfoon - het lijkt wat op een fotohokje - waarmee je meteen vinylplaten maakt. Het effect? Nou ja, ongeveer precies het geluid dat je je zou voorstellen bij de jaren ’40.

NRC: drie ballen

De ironie terzijde: hoe is de muziek? Op het album komen covers langs van onder anderen Bob Dylan, Bruce Springsteen, Phil Ochs en Gordon Lightfoot. Onze recensent Jan Vollaard vindt veel nummers geslaagd, andere “onnodig knullig”. Hij beoordeelt A Letter Home met drie (uit vijf) ballen:

“Voor zijn platenbedrijf annex vinylperserij Third Man Records restaureerde Jack White de zogenaamde Voice-O-Graph; een soort telefooncel uit 1949 waarin mensen voor 35 dollarcent hun eigen muziekopname konden maken. De cabine inspireerde Neil Young om terug te keren naar de songs die hem tot voorbeeld waren toen hij zelf een aanstormend singer/songwriter was. In een gesproken brief aan zijn overleden moeder vertelt Young (68) hoe hij de liedjes herontdekte toen hij ze opnieuw vertolkte.

De monokwaliteit van de ingebouwde microfoon zorgde voor een “warm, primitief geluid als van de oude Folkways-opnamen”. Op zijn bekende onvaste manier zingt Young nummers van Bob Dylan, Tim Hardin en zijn Canadese held Gordon Lightfoot. In Needle of death van Bert Jansch zijn duidelijk de wortels van Youngs Needle and the damage done te horen en in Changes van Phil Ochs klinkt hij net zo breekbaar als in zijn eigen vroege composities.

Sommige vertolkingen zijn onnodig knullig: Jack White speelt een hortende piano in Reason to believe en Youngs haperende zang in Bruce Springsteens My hometown doet verlangen naar een betere opname. De Voice-O-Graph is in die gevallen meer een gimmick dan een zinnige toevoeging, nu Neil Young zich de laatste tijd juist sterk maakt voor een betere geluidskwaliteit van digitale muziek. Hij blijft onvoorspelbaar, deze man die Early morning rain van Gordon Lightfoot kan zingen alsof de versie van Elvis nooit bestaan heeft.”

Andere recensies

In het buitenland hebben een paar recensenten al eerder een oordeel geveld. Rolling Stone verwijst naar de eerdergenoemde ironie, maar zegt dat de clou van de grap wel is dat A Letter Home “een van de aangenaamste Neil Young-albums van deze eeuw” is. Het album krijgt 3,5 ster (uit vijf).

Gezaghebbende muziekwebsite Pitchfork vindt dat er enkele “verbluffende” nummers op het album staan. Maar het komt ook voor dat de opnamekwaliteit afleidt, schrijft de site. Volgens Pitchfork - dat het album beoordeelt met een 6.3 - spreken zijn Pono-project en dit album elkaar trouwens niet tegen:

“Both projects, different as they are, stem from his deep love for the material. If anything, the crackling whistle that introduces Needle of Death speaks much more strongly to the life-changing power of music than any extra-musical project ever could.”

Consequence of Sound zet vraagtekens bij de coverselectie, die nogal in zijn comfortzone ligt. Het album - het krijgt een C+ (een magere zes) - is zowel “verbijsterend” als “intrigerend”:

“…and it’s tough to imagine Young gives a shit about what you or I think of it. I suspect he’s already sketching out the next left turn.”

Oordeel vooral zelf: