Meteorieten omleiden of uit de lucht knallen? Dat gaat miljarden kosten

armageddon

Still uit de film Armageddon (1998), over de strijd tegen een allesbedreigende asteroïde

Buitenland

Vorige week werd Tsjeljabinsk, een stad 1.500 kilometer ten oosten van Moskou, opgeschrikt door een explosie van een meteoriet. De drukgolf verwondde indirect meer dan duizend mensen, voornamelijk door glasscherven. Kleine kans dat zoiets weer gebeurt, maar de ernst is misschien wel reden voor drastische beschermingsmaatregelen.

Russische media schrijven nu over een plan van de Russische Academie van Wetenschappen om anderhalf miljard euro te investeren in een meteorietenschild. Iets dat Moskou serieus in overweging zou hebben, hoewel dat door de minister van Defensie weersproken wordt.

De meteorietenregen wordt gezien als een wake-up call die de Tunguska-explosie in 1908, ook wel Grote Siberische Explosie, in herinnering brengt. Tot in een omtrek van dertig kilometer braken toen bomen af aan de basis van de stam. Was het geen buitengebied dan had dit incident een stad kunnen wegvagen, aldus de krant Kommersant. “De meteoriet boven Siberië had duizend keer de kracht van de nucleaire bom op Hiroshima.”

Er zijn twee manieren om een voorwerp uit de ruimte te stoppen, aldus Rykhlova, onderzoekshoofd bij de academie, in KyivPost. Fragmenteren met een raket of de baan veranderen. Een raket is een noodmaatregel, benadrukt ze. Wil je de baan veranderen dan moet je er al een jaar van te voren bij zijn. In Russia Today gaat ze gedetailleerder in op het schild. Het komt neer op een netwerk van telescopen en raketinstallaties. Volgens Rykhlova zijn we ons helemaal niet bewust van het daadwerkelijke gevaar. Drie jaar geleden wisten we van 7.000 asteroïden die onze planeet passeerden, nu is dat aantal gegroeid tot 9.400. Een stijging die volgens haar voornamelijk is te danken aan meer en betere techniek.

Op de dag van de meteorietenregen boven de Oeral, vloog er toevallig ook een planetoïde (2012 DA14) op 27.000 kilometer langs de aarde. Vijftig meter in doorsnee, veel groter dan de meteoriet in Rusland. Wetenschapsjournalist Govert Schilling zei in Pauw en Witteman (15 februari) dat we aan een ramp ontsnapt zijn. “Als het rotsblok een kwartier eerder was geweest dan had hij onze planeet geraakt”, zo demonstreerde hij in de uitzending. “Zou dat in Amsterdam gebeuren dan denk ik dat we miljoenen doden te betreuren hadden en heel Nederland tot rampgebied was verklaard.”

Een inslag van die omvang is weliswaar onwaarschijnlijk, maar het zicht op de werkelijke dreiging blijft troebel. Volgens de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA zijn er naar schatting 500.000 planetoïden als DA14 in de omgeving van de aarde, schreef Schilling in De Volkskrant. “Minder dan 1 procent daarvan is pas ontdekt.”

Volg nrc.nl op en , lees onze dagelijkse nieuwsbrief