Google publiceert prachtige foto’s van datacentra - maar zijn ze echt? (Nee)

Denise Harwood, medewerker bij Google, staat naast servers die niet bestaan. Foto Google / Connie Zhou

Foto Google / Connie Zhou

Media

Afgelopen week publiceerde Google prachtige foto’s van haar datacentra. Plekken waar stervelingen zonder een maandelijkse loonstrook van de zoekgigant nooit eerder mochten komen. Prachtig, maar ook zwaar gemanipuleerd.

Google geeft ons een blik in een strengbewaakte wereld die tot voor kort bijna niemand had gezien. Met de foto’s gemaakt door Connie Zhou, en via een ‘indoor streetview’ geeft Google een zeldzaam moment van transparantie. Iedereen met een webbrowser kan ineens rondlopen tussen de duizenden servers in Iowa. Van de datacentra in Finland en België kregen we alleen foto’s.

We publiceerden een van de foto’s afgelopen donderdag in nrc.next, en schreven er vrijdag een artikel over op nrc.nl.

De ‘in beeld’ in nrc.next:

Maar wie goed kijkt naar de serverruimtes ziet vreemde dingen. Gaten werden opgevuld en hele ruimtes zijn zelfs compleet gespiegeld. Wij roken manipulatie en gingen op zoek. We vonden een topic op Reddit, waar onder meer dit beeld opdook. Onze fotodienst en studio, verantwoordelijk voor beeld en infographics bij NRC, namen de foto’s onder de loep en concludeerden: onmiskenbare manipulatie.

De manipulatie in gifjes

Bekijk onderstaande gifjes, gemaakt in onze studio, waarin we enkele vreemde foto’s eruit pikken.

Op de foto hieronder staat Denise Harwood, die een oververhitte processor bekijkt. Een van de kasten rechts is een exacte kopie van de kast links. Het is duidelijk te zien aan de stickers, maar ook aan kabels die rechts ineens niet meer doorlopen - de zwarte kabels aan de randen, maar ook de gele helemaal bovenaan. Het origineel hier.

Hieronder een ruimte in een datacenter in Finland, waar buizen met water doorheenlopen. Bijna helemaal gespiegeld, goed te zien aan de beschadigingen op de pilaren in de achtergrond. Maar ook de vlekken in het cement op de vloer, de lijntjes op de buizen en de tekens op het plafond zijn identiek. En waarom staat die pilaar scheef tegen het plafond? Het origineel hier.

Google schrijft bij deze foto: “De blauwe LED’s op deze rij servers geven aan dat alles goed verloopt. We maken gebruik van LED’s omdat ze energiezuinig, duurzaam en licht zijn.” Maar zoveel LED’s zijn het niet, want de ruimte is in z’n geheel gespiegeld. Dat is te zien aan de stickers op de apparatuur, de lichtjes die aan de verkeerde kant zitten en meer. Het origineel hier.

Meer gespiegelde serverracks. Let vooral op hoe alle lichtjes ineens op tegengestelde plek op de servers zitten. Ook de exacte locatie van de lege ruimtes onderaan, maar dan gespiegeld, geeft ’t weg, net als de tekst op stickertjes, die ineens omgekeerd is uitgelijnd. Het origineel hier.

Fotograaf: ‘dol op symmetrie’

We belden Google. Wat bleek: een interview met de fotograaf van de serie, Connie Zhou, stond al klaar om gepubliceerd te worden op Google Plus, en men heeft daar maar niet meer mee gewacht. In het vraaggesprek laat Zhou weten gek te zijn op symmetrie:

“Beauty is something with a lot of symmetry. It’s more about the lines of everything I photograph. I’m interested in shooting structures that look a bit otherworldly.

My goal was to help people see the beauty of the data centers. I had a certain artistic license to interpret the scene, but Google didn’t want me to hide or obscure anything—any changes I made to a scene were aesthetic.

For instance, on this photo of Denise diagnosing a CPU in The Dalles, I saw a space beside Denise, and I decided to try using it for extra lighting. My assistant, Ethan, put a light in the space, and we also tried using a flashlight. So the light on her face is a combination from the laptop and the other lighting techniques we used. But I didn’t want the empty space next to Denise in the final photo. I’m obsessed with everything being symmetrical for all my work, so I cloned over the left servers to the right side. It just bothered me that there would be a hole when usually servers would be there.

I wanted it to look beautiful, and symmetry is beautiful to me.”

Google speelt meteen maar open kaart, en laat enkele voor- en naversies zien van Zhou’s foto’s. Bekijk bijvoorbeeld de foto van Denise Harwood, voor en na:

Goed, ze zijn nep. Maar is dat erg?

We hebben het hier over PR-foto’s. Dat daar in wordt gemanipuleerd is natuurlijk aan de orde van de dag. Google en Zhou doen er (weliswaar na onze vragen) ook niet bijzonder geheimzinnig over. Maar wij publiceerden ze aan onze lezers als volledig echt, en deden daardoor mee aan de PR-stunt van Google, zonder dat het onze lezers duidelijk was dat de foto’s hevig gephotoshopt zijn.

En het vervelende is: je gaat nu aan alle foto’s die Google heeft vrijgegeven twijfelen. Bekijk bijvoorbeeld de foto met hertjes, bij het datacenter in Iowa (en hier het origineel). Mogen hertjes daar zonder tegengehouden te worden door een hek, gewoon het datacentrum inwandelen? Is de lichtval op de beesten niet raar, met de zon van de andere kant? Zie vooral ook hoe de vloer tussen de twee hertjes helemaal rechts is verschoven..

De reactie’s in het topic bij Reddit zijn wisselend.

“Oh now I feel sad :(” - Thelastusernamehere

“I knew it! For a long time, Google has been trying to make us believe that they have a lot of servers. Well, this proves that they only have very many servers.” - Spotcatbug

“If we can’t trust a huge Multi Billion Dollar Corporation who can we trust….” - Gaffaj

“it’s just a normal photography procedure for this kinda symmetrical shot..” - mocmocmoc81

“WHY GOOGLE WHY ;_;” - Aninsidecat

Schandalige volksverlakkerij, of onschuldig opleuken van bedrijfsfoto’s? Laat het ons weten in de comments.

Met medewerking van Roland Blokhuizen, Sasja van Diggelen, Anouk Eigenraam en Appie Verschoor.

Lees meer over:
Connie Zhou
datacenter
datacentra
fotografie
Google
manipulatie
Photoshop

Volg nrc.nl op en , lees onze dagelijkse nieuwsbrief