Ben Tiggelaar: Niemand wil mitsen en maren

Vies. Zonde van je tijd. Een knieval. Hoereren. Een paar oordelen uit de mond van hoogleraren over het populariseren van wetenschappelijke kennis. Meer precies: over het vertalen van bedrijfswetenschappelijk onderzoek naar praktische tips voor managers.

Schrijven voor een breder publiek

Het ging hierbij niet eens over mijn werk (waarschijnlijk waren de typeringen dan niet geschikt geweest om af te drukken), maar over de wens van sommige academici om naast wetenschappelijke artikelen ook toegankelijke stukken en boeken te schrijven voor een breder publiek. Let wel: het gaat hier niet over theoretische natuurkunde. Het betreft onderzoek naar werk, ondernemerschap en management.

Waarom aarzelen veel onderzoekers om gewone stervelingen uit te leggen waar ze mee bezig zijn? Waar komt die kloof tussen wetenschap en praktijk vandaan?

Onderzoeksvraag

Een probleem is dat managers, ondernemers en professionals vragen stellen die zouden worden afgekeurd als serieuze onderzoeksvraag. Brede kwesties als: hoe kan ik zorgen dat onze afdeling beter gaat presteren, wat is er nodig om mensen te laten doen wat ze beloven en hoe moet ik mijn bedrijf inrichten als ik wil groeien?

Een tweede punt is dat dit geen hypothetische vragen zijn, maar dat er een concreet besluit genomen en uitgevoerd moet worden. De vrager wil geen theoretisch exposé, maar een praktisch antwoord. Liefst snel.

Bedrijfswetenschappers denken wel drie keer na voor ze praktische tips verstrekken. Niet uit onkunde of arrogantie, maar uit angst voor hun loopbaan.

Mitsen en maren

Stel dat je als academicus van goede wil bent en met dit soort kwesties aan de slag wilt, dan dagen er twee nieuwe complicaties. Bijna altijd moet je meerdere studies combineren. Studies die bijvoorbeeld qua theoretische basis en onderzoeksaanpak van elkaar verschillen. Bijna altijd moet je verder gaan in je generalisaties dan strikt wetenschappelijk verantwoord is. En op je mitsen en maren zit niemand te wachten.

Artikelen in wetenschappelijke tijdschriften

Een andere moeilijkheid is dat je status als wetenschapper, ook in praktische vakgebieden als bedrijfskunde, primair afhangt van de hoeveelheid artikelen die je geplaatst krijgt in wetenschappelijke tijdschriften. Meer tijd besteden aan de praktijk, betekent minder progressie in je academische loopbaan.

Praktijk

Natuurlijk zijn er ideeën voor het overbruggen van de kloof. Academici zouden meer praktijk in hun werk kunnen stoppen. Veel bedrijfskundig onderzoek wordt nu niet gestuurd door reële problemen, maar door bestaande theorievorming. Managers zouden meer wetenschap in hun werk kunnen stoppen, door vaker te experimenteren en bij te houden wat de effecten zijn van een maatregel.

Evidence based management

Daarnaast pleiten bedrijfswetenschappers als Denise Rousseau van Carnegie Mellon en Bob Sutton van Stanford al jaren voor ‘evidence based management’: het systematisch inzetten van wetenschappelijke kennis om management te verbeteren. Maar slechts weinig bedrijfswetenschappers willen hun vingers hieraan branden. Misschien omdat de term ‘evidence based’ meer suggereert dan kan worden waargemaakt. Je moet tenslotte, zoals hiervoor beschreven, heel wat leaps of faith maken voor je bij een advies bent. Eigenlijk kom je nooit veel verder dan ‘evidence inspired’. Dat lijkt mij te prefereren boven ‘ignorance inspired’ of ‘wishful thinking inspired’. Maar in de wetenschap kom je er niet mee weg.

Weinig delen

Dus? Bedrijfswetenschappers denken wel drie keer na voor ze praktische tips verstrekken. Niet uit onkunde of arrogantie, maar uit angst voor hun loopbaan. Zolang er voor hen veel te verliezen valt en weinig te winnen, gaat dit niet veranderen en kunnen we ons nog jarenlang blijven verbazen over het feit dat de mensen met zoveel kennis op het gebied van management, worden gestimuleerd om zo weinig mogelijk te delen met de mensen die het vak beoefenen.

Geplaatst in:
Directie/Management
Onderwijs & Wetenschap
Zakelijke dienstverlening/Consultancy
Lees meer over:
bedrijfswetenschappers
evidence based management
praktijk
wetenschap
wetenschappelijke artikelen

Volg nrc.nl op en , lees onze dagelijkse nieuwsbrief